Creado por ex-ingenieros de SpaceX

Una compañía fundada por ex-ingenieros de SpaceX quiere acabar con los trenes actuales con un sistema que no usa locomotora sino motores individuales para cada vagón de carga

Un contenedor sobre el sistema de transporte de Parallel Systems

Por

Jesús Díaz

Actualizado: 24/01/2022 – 19:52

En 2019, tres ingenieros dejaron SpaceX con una misión tan atrevida como terrenal: acabar con el tren tal y como lo conocemos. Su objetivo es eliminar locomotoras y convoyes de mercancías kilométricos, sustituyéndolos por unidades motrices eléctricas y autónomas que hagan posible que cada ‘container’ se mueva de forma independiente.

Su compañía se llama Parallel Systems y acaba de salir a la luz para presentar este sistema después de dos años trabajando en secreto. Afirman que es mucho más eficiente que los convoyes tradicionales y la única manera que la red ferroviaria va a poder competir con las incipientes flotas de camiones 100% autónomos.

Más eficiente que los trenes tradicionales

Hasta ahora, el tren de mercancías ha mantenido una clara ventaja de coste con respecto a los camiones, con una eficiencia de combustible unas cuatro veces superior a estos últimos. Pero, con los camiones autónomos eléctricos, la industria del transporte como la era de los grandes trenes de mercancías — que en Estados Unidos llegan a ser de más de 4,5 kilómetros de longitud — podría llegar a su fin.

Los trenes de mercancías actuales con kilométricos y difíciles de montar y cargar. Eficientes energéticamente por tonelada de carga pero ineficientes logísticamente. (Nate Beal/CC)

Esto se debe no sólo porque el tren va a dejar de ser tan eficiente en comparación con el camión eléctrico, sino porque el camión es mucho más útil para distribuir mercancías. Primero, armar un tren de mercancías toma varios días durante los cuales los ‘containers’ esperan en los centros de distribución. Y cada hora que pasa un producto sin moverse es dinero perdido.

Después, estos trenes van en bloque de un punto a otro de forma directa, sin posibilidad de que los ‘containers’ puedan ir a diferentes puntos por la red ferroviaria según sea necesario. Esto limita la movilidad y la eficiencia en la distribución de las mercancías, lo que a su vez aumenta los tiempos de entrega y acarrea problemas logísticos.

Según Matt Soule —el consejero delegado de la compañía— «el diseño del ferrocarril tiene sus límites operativos y económicos. Pero si puedes romper esas barreras y permitir que el ferrocarril sirva a más de estos mercados, ésa es la oportunidad». Soule afirma también que es imperativo que se reduzca aún más el consumo de energía del ferrocarril y se deje de usar diesel.

Cómo funciona

Parallel System afirma que, con su sistema, se elimina la necesidad del convoy que depende de una unidad motriz. Si cada contenedor se puede mover de forma autónoma por la red, no se necesita esperar a cargar y montar un tren kilométrico. Eso significa que las mercancías pueden enviarse tan rápidamente como llegan a un puerto.

El sistema motriz autónomo. (Parallel Systems)

El sistema permite también operar en convoy sin problema — lo que les hace energéticamente más eficientes — pero estos son más orgánicos, formándose y deshaciéndose según sea necesario sobre la marcha. Es decir, pueden ofrecer la ventaja de la eficiencia energética del convoy y, relativamente, la independencia de carga del camión.

El funcionamiento es bastante sencillo: cada una de sus unidades motrices modulares cuenta con 4 ruedas, sensores para reconocer el entorno e inteligencia artificial, además de comunicación con un sistema central que coordina todas las unidades. Para llevar un container hacen falta dos unidades motrices, como se puede ver en las imágenes que ilustran este artículo. En cuanto las unidades se cargan con el container, éste puede salir directamente a su destino, uniéndose a otros convoyes según convenga.

https://youtu.be/z5IUUx1t-ms

En el camino, Parallel Systems propone la construcción de pequeñas unidades de carga y descarga. Al no ser trenes gigantes, las unidades motrices pueden parar rápidamente bajo una grúa automatizada que recogerá o depositará el container desde o en un camión. Éste último hará el trabajo de conexión entre la red ferroviaria y los centros de distribución regional y local. Esta sencillez y el bajo coste de estas estaciones permitirán una mayor granularidad en la distribución por ferrocarril.

La grúa de intercambio de contenedores entre las vías y los camiones. (Parallel Systems)

Un beneficio añadido del sistema: no habrá que esperar durante horas en un paso a nivel. Como los vagones no están conectados de forma permanente para el viaje, pueden parar y “abrir” el tren para que el tráfico rodado pase.

El obstáculo son las ferroviarias

La idea de Parallel Systems es ingeniosa y, sin duda, más eficiente e inteligente que la fuerza bruta de los convoyes actuales, por mucho que sean beneficiosos para las compañías ferroviarias. Estas son precisamente el mayor obstáculo, porque ahora mismo controlan el mercado del sector a pesar de la liberalización de las redes en España. En Estados Unidos, donde la compañía quiere empezar a operar, es aún más difícil porque las redes son propiedad de empresas privadas.

Un contenedor en una vía con el nuevo sistema. (Parallel Systems)

Como apunta Dean Wise — el expresidente de estrategia de redes de Burlington Northern Santa Fe Corp. una de las grandes ferroviarias americanas — «no vas a entrar en este juego a menos que las propias compañías de ferrocarriles te inviten a entrar. La industria ferroviaria en EEUU es básicamente privada y está financiada con fondos privados… y pueden decir: ‘No nos gusta esta idea'».

En otras palabras, lo tendrán difícil allí, aunque quizás en Europa puedan hacer algo. Si funciona y es tan eficiente como dicen, sin embargo, está claro que el sistema terminará imponiéndose. Aunque solo sea en China, que está apostando como ningún otro país del mundo por su red ferroviaria nacional y en la titánica infraestructura de la Ruta de la Seda.

https://www.elconfidencial.com/tecnologia/novaceno/2022-01-21/tren-autonomo-spacex-parallel-systems_3361914/